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Claude

Napoléon

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Saint Napoléon

Ier siècle

Martyr inconnu

Fête le 15 août

Fête concordataire

Cf. Néopole

Napoléon Ier (Ajaccio 15 août 1769 – Sainte-Hélène 5 mai 1821), identifié avec un saint Néopole ?

Quand Napoléon Bonaparte devint empereur des Français (1804-1815) et roi d’Italie, il fallut lui trouver un patron. Dans le martyrologe hiéronymien, on découvrit, au 2 mai, mais sans précision, un saint Néopole (Neopolis), qu’on prit pour un martyr d’Alexandrie. Alors on transforma ce nom en Napoléon et on forgea à ce saint inconnu une Passion. Puis on transporta sa fête du 2 mai au 15 août, jour anniversaire de l’empereur, et qui fut fête nationale sous le premier et le second Empire. Sous les autres régimes, la Saint-Napoléon disparut, mais le 15 août, fête de l’Assomption, resta fête concordataire chômée.

Comme il n’existait pas de saint Napoléon, le pape Pie VII rattacha ce nom à celui d’un obscur martyr du Ier siècle (qui s’appelait en fait Néopolis) et fixa sa fête au 15 août. Quant à l’étymologie controversée de Napoléon, certains auteurs se réfèrent à la racine germanique nebel, « brume, brouillard », et qui est attestée, au Moyen Age, sous la forme Nepolo.

Sur son acte de baptême (21 juillet 1771) figurent le nom Bonaparte (et non Buonaparte) et le prénom Napoleone [forme pseudo-latine de « Nabulione » (sa mère l'appelle Nabulione) venant sans doute d'Anabulione, c'est-à-dire le saint revêtu d'un anabolium]. La Saint-Napoléon fut introduite pour satisfaire l’Empereur. D’un Néopolis, martyr d’Alexandrie, compagnon de saint Saturnin, on fit Napoléon. Un décret du 19 février 1806 stipula que la fête de saint Napoléon et celle du rétablissement de la religion catholique en France seraient célébrées le 15 août, anniversaire de la naissance de l’Empereur et de la signature du Concordat par Pie VII. Le cardinal Caprara ratifia cette décision le 3 mars 1806. La St-Napoléon fut fêtée la première fois le 15 août 1806. Louis XVIII y mit fin le 16 juillet 1814. Napoléon III la réinstitua en 1852, non comme celle d’un saint, mais comme celle de l’anniversaire de la naissance de Napoléon Ier.

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